Quando qualcuno chiede di non usare la plastica, cosa intende?

Quando qualcuno chiede di non usare la plastica, cosa intende?

La plastica è uno dei materiali più versatili del pianeta. Negli ultimi anni sono diventati anche uno dei più controversi. Sono un punto fermo del mondo dell’imballaggio e vengono utilizzati da molti anni per i numerosi e indubbi vantaggi che offrono.

All’ultimo conteggio sono stati prodotti più di 18.000 miliardi di chili di plastica, rendendola uno dei materiali artificiali più abbondanti esistenti.

Va da sé che quando il programma Blue Planet di David Attenborough ha cambiato da un giorno all’altro gli obiettivi e l’atteggiamento di molte persone nei confronti della plastica, ha posto il mondo dell’imballaggio di fronte a un problema: se le persone non vogliono la plastica, hanno bisogno di qualcos’altro, e questo qualcosa potrebbe non offrire gli stessi vantaggi in termini di durata di conservazione o lo stesso livello di protezione.

Uno dei problemi principali è la comprensione di base di cosa sia la plastica e se le persone che dicono di volerla eliminare capiscano effettivamente cosa stanno chiedendo…

Ciò che il consumatore medio intende come plastica è stato ricavato da combustibili fossili. Proviene da una fonte non rinnovabile, ovvero il petrolio: circa l’otto per cento delle scorte mondiali di petrolio viene utilizzato per la produzione di materie plastiche. Alcune plastiche a base di combustibili fossili possono essere riciclate, ma molte non possono esserlo e ciò che le accomuna è che ci vorrà molto tempo prima che scompaiano.

Solo il 9% della plastica viene riciclato, mentre il resto viene bruciato o lasciato accumulare nelle discariche o, come è emerso in Blue Planet, galleggiare in mare. Comprensibilmente, la gente si è allarmata. La plastica prodotta con combustibili fossili può impiegare più di mille anni per decomporsi.

Le bioplastiche sono state sviluppate per ridurre alcuni degli impatti ambientali negativi delle plastiche normali, pur mantenendo le loro straordinarie proprietà come materiale.

Invece di essere prodotte dal petrolio, le bioplastiche sono realizzate con materiali vegetali o altri materiali biologici. Più comunemente, questo processo avviene estraendo lo zucchero da piante come il mais e la canna da zucchero per convertirlo in acidi polilattici (PLA). Le bioplastiche possono essere prodotte anche da poliidrossialcanoati (PHA) ottenuti da microrganismi.

Le bioplastiche provengono quindi da una fonte sostenibile – invece di essere prodotte da combustibili fossili sono spesso prodotte da piante – ma è importante notare che si tratta pur sempre di plastiche. Si pone quindi la domanda: si può descrivere una bioplastica come priva di plastica?

Le bioplastiche rappresentano quasi 300.000 tonnellate metriche del mercato delle materie plastiche. La produzione di plastica a base di combustibili fossili si attesta a 181 milioni di tonnellate all’anno, ma la quota di mercato delle bioplastiche è in crescita, con un aumento della produzione stimato al 25% all’anno.

Prodotte da fonti rinnovabili, come il mais, e biodegradabili, una volta utilizzate queste bioplastiche possono essere riciclate organicamente e creare una preziosa biomassa utilizzata per far crescere nuove piante. Il ciclo si chiude molto più velocemente rispetto alla plastica normale.

Ma offrono l’elevata resistenza, la durata e la flessibilità che rendono le plastiche a base di combustibili fossili il materiale preferito da tempo per molte applicazioni diverse? No, le bioplastiche in circolazione non possono competere con le sue prestazioni fisiche.

Ci sono anche questioni etiche… quando alcune parti del mondo stanno lottando per sfamare la popolazione, usare il mais per produrre bioplastica al posto del cibo è un uso accettabile delle risorse?

La maggior parte delle bioplastiche richiede il compostaggio industriale per degradarsi. I microbi non possono scomporre questi materiali senza l’applicazione di un calore intenso. Se non vengono trattate e lavorate correttamente, finiscono comunque in discarica o galleggiano in mare, rappresentando quindi un problema al pari della plastica prodotta da combustibili fossili.

Anche piccole quantità di bioplastiche nel normale flusso di riciclaggio della plastica possono contaminarlo e rendere inutile l’intero lotto. Senza una messaggistica chiara e coerente sugli imballaggi, i consumatori continueranno a gettare tutta la plastica nel bidone del riciclo senza sapere cosa sia, se possa o meno essere riciclata e se effettivamente debba essere inserita nella raccolta differenziata.

Non tutte le bioplastiche, però, necessitano di compostaggio industriale. Sirane, ad esempio, vende una pellicola traspirante per prolungare la durata di conservazione dei prodotti freschi. È a base di amido di mais. Tecnicamente si tratta di una bioplastica, ma in questo caso è compostabile in casa.

Il che ci riporta alla domanda: quando la persona comune dice di volere un imballaggio senza plastica, sta parlando di plastiche basate su combustibili fossili, di bioplastiche o di entrambe?

Considererebbero la nostra pellicola traspirante come priva di plastica?

Il termine bio può essere sicuramente fuorviante, in quanto suggerisce che si tratta di un prodotto decisamente ecologico. Non si deve pensare automaticamente che la bioplastica significhi che il prodotto si compatta o si biodegrada. In altre parole, il 100% delle bioplastiche può essere non biodegradabile e non compostabile, mentre il 100% delle plastiche di origine fossile può essere biodegradabile e addirittura compostabile.

Abbiamo assistito a richieste a Sirane per buste e pellicole di plastica in cui si chiedeva specificamente “plastiche non basate su combustibili fossili”, che per una busta per alimenti è una richiesta interessante in base alle prestazioni delle bioplastiche e alle domande su come vengono smaltite.

Sirane, ad esempio, ha una gamma di buste e film chiamata RePEat. Sono realizzati in LDPE e anche se multistrato (per diverse proprietà barriera). Possono essere riciclati.

Quindi, anche se non sono prive di plastica, rientrano nella categoria delle cosiddette “plastiche buone”. Ci sono molti là fuori che sosterranno che una cosa del genere non esiste… questo è un altro giorno.

MARK LINGARD, DIRETTORE MARKETING

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Mark Lingard

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Mark Lingard is the Sirane Group marketing manager, with responsibility across all areas of the business including food packaging, medical, horticultural products, co-packing, and sustainable packaging.

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